Nuestro Padre entre los Santos Meletio, Arzobispo de Antioquía

Lámpara de la Ortodoxia y modelo de vida evangélica, hombre de paz y de reconciliación, San Meletios trabajó para restaurar la unidad de la Iglesia, que fue destrozada por los seguidores de Arrio durante todo el siglo IV, a pesar de las decisiones del Concilio de Nicea (325).

Él provenía de una familia noble de Melitene en Armenia Menor y estaba muy bien considerado como un sacerdote muy sabio y virtuoso. Mediante la observancia diligente y firme de los mandamientos de Dios, se convirtió en un digno templo del Espíritu Santo y fuente de misericordia, paz, alegría y serenidad para todos los que se le acercaban. Humilde de corazón, manso como David, sabio como Salomón, y dotado desde lo alto con la autoridad espiritual como la de Moisés, enseñó la verdadera doctrina en una forma mesurada y equilibrada, a fin de reunir a toda la grey de Cristo que se encontraba dispersa en innumerables facciones. La dulzura de su rostro, fruto de estar libre de las pasiones, y su atractiva sonrisa, demostraron que era un auténtico portavoz de la verdad.

Meletios fue elegido obispo de Sebaste después de la deposición de Eustacio en 358, pero se encontró con personas facciosas e ingobernables, por lo que pronto tuvo que abandonar su sede. Se fue a Berea (Alepo), pero siguió preocupado por el curso de los acontecimientos en su Iglesia.

Después de la deposición del arrianista Eudocio, Meletios fue elegido Arzobispo de Antioquía, la metrópolis de Oriente (360), que se había visto reducida a un lamentable estado desde el exilio de San Eustaquio (21 feb.). El consenso general de la población estaba a favor de Meletios. Arrianos de todo tipo creían que se inclinaría a caer en el error, y esperaban para avanzar en todo Oriente, mientras que los ortodoxos estaban seguros de que sus virtudes excepcionales no podían dejar de ser la expresión de la pureza de la fe. Las diferencias quedaron temporalmente de lado y la población le dio la bienvenida jubilosamente al obispo electo a la ciudad, como a una verdadera imagen de Cristo viviente, incluso los judios y paganos. Su entronización tuvo lugar en presencia del emperador Constancio, que favorecía a los arrianos. Él: astutamente sugirió a Meletios y a los otros obispos que debían exponer a la gente el muy controvertido texto: El Señor me creó como primicia de sus caminos, antes de sus obras, desde siempre (Prov. 8:22) Después de hablar con el extremista arriano Jorge y el confuso Acacio de Cesarea, Meletios estableció con claridad la verdadera doctrina de la Iglesia. Su exposición fue recibida efusivamente por los ortodoxos y con desaliento por los arrianos, que vieron frustradas sus esperanzas. El archidiácono, un notorio arriano, tuvo incluso el descaro de tratar de silenciar al nuevo Arzobispo tapándole la boca con la mano. Meletios sin embargo, extendió su mano a la gente con tres dedos unidos y los otros dos doblados, para mostrar que las tres Personas de la Santísima Trinidad son iguales en naturaleza y un solo Dios. 

Los arrianos, decepcionados y furiosos, comenzaron de inmediato a conspirar contra el nuevo obispo, y convencieron al emperador para que lo exilie a Melitene y lo reemplace por un partidario de ellos. Pero ya era tan amado por el pueblo, que el oficial enviado para arrestarlo estuvo en peligro de ser linchado. Meletios le salvó la vida cubriéndolo con su capa, dándonos una lección de la magnanimidad con la que debemos tratar a nuestros enemigos. Los devotos viajaron a Melitene en gran número desde lugares tan lejanos como Armenia, para visitar al obispo exiliado y escuchar sus enseñanzas. En Antioquía, los ortodoxos le pusieron su nombre a sus, pintaron su imagen en las paredes de sus casas y obraban como si estuviera presente, negándose a aceptar la comunión del intruso.

Cuando la muerte golpeó al herético Constancio como un condigno castigo (361), su sucesor, Julián el Apóstata, publicó un decreto que permitía el libre ejercicio de todas las religiones en el Imperio, como paso previo al restablecimiento de la adoración pagana. Meletios pudo regresar a su sede con los otros obispos ortodoxos exiliados por Constancio. El pueblo ortodoxo se precipitó como un solo hombre a besar las manos y los pies de su restaurado Obispo, como un icono viviente del Señor, y a recibir la bendición de Dios apenas tocaban su bienaventurado cuerpo. Con solo mirarlo, la gente podía aprender de él todas las virtudes evangélicas, y escuchándolo, oían la verdadera doctrina claramente resonando en su voz. Sin embargo, una vez que la profusión de su recepción se moderó, Meletios descubrió que los ortodoxos de la ciudad estaban divididos. Algunos permanecieron fieles a él, mientras que otros, apreciando el recuerdo de San Eustacio y rigoristas de la carta de los Cánones de Nicea, pusieron en duda la validez de una elección en la que habían tomado parte los arrianos. Negándose a aceptar a Meletios como legítimo obispo, eligieron al sacerdote Paulino. Este cisma en la Iglesia Ortodoxa, en un momento en que era sumamente necesaria la más estrecha colaboración, duró ochenta y cinco años (hasta 485), retrasando la victoria de la ortodoxia sobre el arrianismo. Meletios se esforzó en realizar una labor caritativa con Paulino y fortalecer a su pueblo en la verdadera fe, para soportar la creciente amenaza de la persecución pagana de Julián. Poco después de enviar al exilio a Meletios, el Apóstata murió y fue sucedido por el ortodoxo Jovián, que convocó al Santo y a los demás obispos exiliados. Cuando Jovián murió después de un reinado de sólo ocho meses (364) y Valente, un fanático arriano, llegó al poder, Meletios fue exiliado por tercera vez, junto con los otros confesores expulsados de sus sedes por el tirano. Se retiró a una finca en la frontera de Armenia con Capadocia, donde pudo visitar en muchas oportunidades a San Basilio, cuya doctrina compartió plenamente. San Basilio se convirtió en uno de los más activos defensores en favor de San Meletios, haciendo todo lo posible para persuadir a los obispos occidentales para que entrasen en comunión con él.

San Meletios había dejado muchos discípulos fieles en Antioquía, ardientes defensores de la ortodoxia, como Diodoro, más tarde obispo de Tarso, Flaviano su sucesor en el trono de Antioquía, y, sobre todo, San Juan Crisóstomo, a quien había bautizado y preparado tanto en los conocimientos seculares como en el estudio de las Sagradas Escrituras antes de ordenarlo su diácono. El ejemplo de su santo obispo y las exhortaciones de los anacoretas que bajaron a la ciudad desde las montañas vecinas, inflamaron el celo del pueblo de Antioquía, que resistieron con firmeza la persecución y las amenazas del emperador (+ 378) hasta que la libertad religiosa fue declarada por Decreto de Graciano, el emperador de Occidente después de la muerte de Valente. Meletios reunió a un Concilio de 150 obispos que confesaron inequívocamente la doctrina de Nicea y condenaron todas las herejías, proclamando la unidad de la regla de la fe.

Justo antes de su adhesión, el piadoso emperador Teodosio el Grande (379-95) tuvo una visión en la que vio a San Meletios vestido de púrpura imperial y con una diadema en la cabeza. Teodosio decidió entonces acabar de una vez por todas con las divisiones causadas por el arrianismo y otras herejías convocando a un Concilio Ecuménico, que confirmase las decisiones del Concilio de Nicea. Por lo tanto envió a San Meletios, quien fue recibido con gran honor y nombrado presidente del Segundo Concilio Ecuménico, que se reunió en Constantinopla en mayo de 381.

Después de obtener el consentimiento de los Padres para validar de la traducción de San Gregorio el Teólogo desde Sasima a Constantinopla, Meletios cayó enfermo y entregó su alma a Dios, mientras el Concilio aún estaba en sesión. Toda la ciudad se reunió para su funeral en presencia del Emperador y de los Padres del Concilio. En un emotivo discurso, San Gregorio de Nisa lamentó la pérdida para la Iglesia de Antioquía, el Concilio y todo Oriente, del que había sido “médico de las almas, capitán del ejército de Cristo y piloto del arca de la Iglesia golpeada por la tormenta de las herejías.” Sus reliquias fueron trasladadas a Antioquía con gran solemnidad. Fue ovacionado con una calurosa bienvenida en todas las ciudades por las que pasó el cortejo a lo largo de su camino, y fueron depositadas en la tumba de San Babilas.